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Paseo científico: bosón de Higgs, Shenzhou 9, extraterrestres y más

En el paseo por la blogósfera científica en castellano, nos interiorizaremos sobre el bosón de Higgs, para estar preparados para el anuncio de esta semana, más los océanos subterráneos de Titán, lo que hay que saber sobre los extraterrestres, resumen de la Shenzhou 9, peces que ven colores en la oscuridad, y mucho más.

Shenzhou 9 

Una revisión informal de la historia de la partícula de Higgs

Mucha gente dice que mi blog es muy técnico y difícil de entender. La verdad es que para mí no es fácil utilizar un lenguaje sin jerga. Esta entrada es informal y muchos físicos me tirarán de las orejas, pero así es como le conté a un buen amigo, periodista, hace solo unos días, la historia del Higgs. Lo dicho, quizás os guste o quizás no. El problema original que resolvió Higgs es teórico, buscar los límites de un teorema matemático que entonces conocían (y preocupaba a) muy pocas personas en todo el mundo, el teorema de Nambu-Goldstone. El teorema predecía que el universo estaba plagado de partículas sin masa que nadie había observado. Si así fuera, no existiríamos, pero como existimos, tenía que haber una puerta trasera para salir del entuerto. Planteado alrededor de 1960, la solución se obtuvo en 1964 (por los pocos a los que preocupaba resolver esta tontería, ex-alumnos de Nambu y Goldstone, obviamente).

La evidencia sugiere que hay un océano de agua subsuperficial en Titán

La brumosa luna Titán de Saturno forma parte ahora de la corta lista de satélites que probablemente albergan un océano de agua subsuperficial, según los nuevos resultados de la sonda Cassini de la NASA. A medida que Titán viaja alrededor de Saturno durante sus órbitas elípticas de 16 días, es presionado rítmicamente por la atracción gravitatoria del planeta gigante, un efecto conocido como flexión de marea. Si la luna estuviese compuesta en su mayoría por roca, la flexión sería de alrededor de 1 metro. Pero con base en las mediciones tomadas por la nave Cassini, que ha estado orbitando Saturno desde 2004, Titán exhibe una flexión mucho más intensa –diez veces más, de hecho, tanto como 10 metros-, lo que indica que, después de todo, no es completamente sólida.

Shenzhou 9: resumen de la misión

El viernes 30 de junio a las 02:02 UTC aterrizó la cápsula Shenzhou 9 en la región china de Mongolia Interior (42,263º N, 111,279º E) después de completar una exitosa misión de 13 días de duración. A bordo viajaban el comandante Jing Haipeng, el piloto Liu Wang y la primera mujer astronauta china, Liu Yang. Durante diez días la tripulación ha vivido en el interior de la primera estación espacial china, la Tiangong 1. El aterrizaje, amortiguado por el encendido de cuatro cohetes de combustible sólido a un metro de altura sobre el suelo, fue un tanto violento por culpa de una elevada componente horizontal en la velocidad de descenso, aunque dentro de los márgenes del sistema.

Siete ideas erradas sobre los extraterrestres

Un extraterrestre típico de Hollywood es “suave, fangoso y con grandes mucosidades” en palabras de Seth Shostak, astrónomo senior del Instituto SETI en Mountain View, California. Esta porquería de ciencia ficción siente una inclinación a abducirnos, estudiarnos, volar sobre nosotros e incluso caminar entre nosotros (encubiertos, por supuesto). Pero más allá de la limitada visión de Hollywood, los extraterrestres en realidad podrían no existir. ¿Cómo son, y cómo manejarían realmente un encuentro con los humanos? Los astrobiólogos han deducido unas pocas respuestas mediante la combinación de su conocimiento sobre la vida en la Tierra con su comprensión del cosmos como un todo. Su perfil de ET puede no ser lo que esperabas.

Los conos en la retina de los peces elefante forman un cristal fotónico que les permite ver colores a través de aguas turbias

Los cristales fotónicos son materiales ópticos estructurados que repiten cierto patrón en una escala nanométrica, por debajo de la longitud de onda de luz. En la Naturaleza son muy comunes (por ejemplo, en los ópalos o en las alas de las mariposas). Se publica hoy en Science que los conos (fotorreceptores) de la retina de los peces elefante (Gnathonemus petersii) se agrupan formando macrofotorreceptores de tipo cristal fotónico. Gracias a ello se incrementa su sensibilidad para detectar estímulos coloreados en un ambiente muy ruidoso, permitiéndoles ver colores a través de las aguas turbias del hábitat en el que viven. El artículo técnico es Moritz Kreysing et al., “Photonic Crystal Light Collectors in Fish Retina Improve Vision in Turbid Water,” Science 336: 1700-1703, 29 June 2012.

¿Por qué hay aves carroñeras exclusivas y no mamíferos?

La naturaleza siempre es una ventana fascinante a la que asomarse. Basta un vistazo interesado para que multitud de preguntas asalten nuestra materia gris. Para una persona observadora no pasan desapercibidas las famosas cadenas tróficas: presas, depredadores… son conceptos que manejamos y comprendemos todos. Si miramos detalladamente a lo más alto de esas cadenas aparecen unos animales que no suelen contar con la simpatía de muchas personas, quizás porque se alimentan de animales muertos. Son los descomponedores o carroñeros.

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