Descubren primate fósil más antiguo de 55 millones de años

Se ha descubierto el fósil completo más antiguo de primate, con 55 millones de años de antigüedad, y al parecer se trata de una especie desconocida de un tamaño diminuto, incluso más pequeño que el primate más pequeño de la actualidad, que es el lémur pigmeo. Recordemos que nosotros mismos, los humanos, somos parte del […]
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Se ha descubierto el fósil completo más antiguo de primate, con 55 millones de años de antigüedad, y al parecer se trata de una especie desconocida de un tamaño diminuto, incluso más pequeño que el primate más pequeño de la actualidad, que es el lémur pigmeo. Recordemos que nosotros mismos, los humanos, somos parte del grupo de los primates, así como los chimpancés, gorilas, orangutanes, mandriles, titíes y lémures.

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Este fósil se ubicaría un poco después del ancestro común que dio origen a dos ramas principales de los primates, la de los antropoides, a la cual pertenecemos, y la de los tarsiformes actuales, de estos últimos sería el ancestro directo.

La nueva especie fue apodada con el nombre científico de Archicebus achilles en honor Aquilesm héroe de la mitología griega. Fue descubierta en lo que en el pasado fue el lecho de un lago, cerca del río Yangtze, en la actual China central, provincia de Hubei.

Aparte de ser el más antiguo fósil conocido del grupo mamífero de los primates, es un fósil excelente, ya que está casi completo, algo muy raro de descubrir. Sin duda aportará muchísima información para conocer los orígenes evolutivos del grupo al que pertenecemos, que se separó del resto de los mamíferos por aquellos tiempos.

El estudio de este fósil, publicado en Nature, aporta información que indica que estos primates antiguos eran animales que estaban activos durante el día, en contra de la característica principal de los primeros mamíferos. Al parecer vivían en los árboles, y comían insectos.

Según los autores, Archicebus marca el momento en que los primates se separaron en la rama que llevó a los simios antropoides (nosotros, y nuestros parientes más cercanos), y la que derivó en los actuales tarseros, primates nocturnos, de enormes ojos y cuerpo pequeño que viven actualmente en el Sudeste Asiático.

El mundo de Archicebus , de hace 55 millones de años, era más cálido que en la actualidad, con amplias regiones de bosques tropicales, incluso en regiones como la actual Alaska crecían bosques de palmeras.

El estudio de Archicebus llevó diez años, ya que fue descubierto en delgadas capas de roca que contenían al fósil, que se partieron en dos, como si fuesen un molde, con partes de un lado, y el resto del otro lado. Estas impresiones fueron escaneadas con rayos X, con aparatos muy avanzados, del ESRF en Grenoble, Francia.

Archicebus es 7 millones de años más viejo que el fósil de primate más antiguo que se conocía. Es interesante ver que Archicebus pertenece a una rama totalmente diferente de los primates, que ese primate antiguo conocido, más cercano a la rama que derivó en nosotros, muchos millones de años después.

Así y todo, Archicebus difiere totalmente de cualquier primate vivo o fósil conocido. Parece un híbrido, dicen los autores, con los pies de un mono pequeño; los brazos, piernas y dientes de un primate muy primitivo, y el cráneo con ojos sorpresivamente pequeños. Debe haber pesado apenas unos 30 gramos, de adulto.

Al ser un primate tan antiguo, apoya la teoría de que los primeros primates eran diminutos, lo que tiraría por tierra la idea de que los ancestros más antiguos de los primates antropoides eran grandes, como los monos actuales.

Fuente: ScienceDaily

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