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¿De dónde vino el agua de la Tierra?

El agua es una sustancia vital para la vida sobre nuestro planeta, cuya superficie está cubierta en un 71 por ciento por esta sustancia, que no siempre la podemos encontrar en estado líquido, ya que también se puede ver en su forma sólida, el hielo, y la forma gaseosa, el vapor. En estado líquido podemos verla principalmente en los océanos, también en los glaciares continentales y casquetes polares, así como en depósitos subterráneos. El agua es un elemento muy común en el Sistema Solar, si bien hasta ahora sólo se la ha descubierto en forma sólida: hielo. Pero, ¿cual es el origen del agua de la Tierra?

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Como decíamos, el agua es algo común en el sistema solar en el que se encuentra nuestro planeta, pero lo que no es tan común es que haya tanta agua como en la Tierra. La razón de que haya más en ella que en los otros planetas no es algo claro. La Tierra se formó hace unos 4600 millones de años, y entre los materiales base ya se encontraba una gran cantidad de agua, a pesar de que por esos tiempos el planeta era menos masivo y por ello las moléculas de agua se escapaban más fácil de la gravedad de la Tierra hacia el espacio. Se cree que el hidrógeno y el helio se escapaban de la atmósfera, pero algo extraño y catastrófico ocurrió en esos tiempos primigenios, sospecha inferible a partir de la falta de gases nobles, que son más densos, en la atmósfera moderna.

En esos primeros tiempos de la Tierra se originó la Luna, que la mayoría de los científicos aceptan fue originada luego del impacto de un gran cuerpo celeste contra la joven Tierra. Este impacto desestabilizó por completo al planeta, al grado de que un gran trozo del mismo quedó flotando cerca y se convirtió luego en la Luna. Se cree que una buena cantidad de material se vaporizó durante este impacto, creando una atmósfera de vapor rocoso alrededor de la joven Tierra. Ese vapor puede haberse condensado en unos dos mil años, dejando como resultado una atmósfera con mucho dióxido de carbono, hidrógeno y vapor de agua.

Otra fuente de agua, posterior a este evento, se cree que pueden haber sido los cometas y asteroides que orbitan el Sistema Solar, y se estrellaron contra la Tierra en sus primeros tiempos. No fue un super aporte, pero si algo extra. Algunos autores creen que si sólo el 10 por ciento de los cuerpos celestes que chocaron contra la Tierra joven fueron cometas, se podría explicar con ello que el agua en la Tierra sea mucho más abundante que en otros planetas.

El agua líquida ya existía en la Tierra hace unos 4400 millones de años, gracias a que ya contaba con una atmósfera, como han probado estudios de zircones, los minerales más antiguos del planeta. El agua presente en la atmósfera como vapor de agua, comenzó a condensarse a medida que la temperatura del planeta joven bajaba con el paso de los milenios. Así se fueron llenando las zonas más bajas de la superficie, y empezaron a tomar forma los continentes, que eran muy diferentes por aquellos tiempos, debido a que la superficie terrestre está siempre en movimiento por la tectónica de placas. 

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