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¿Qué evolucionó antes, las manos hábiles o los pies hábiles?

En el estudio de la evolución humana, un tópico siempre visitado ha sido la relación entre la habilidad manual y el andar bípedo. ¿Qué fue primero, el andar en dos patas, o el tener una gran sensibilidad y habilidad en con las manos?

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Muchos pensaban que una mayor destreza en las manos, como es característica en los homínidos creadores de herramientas líticas, había comenzado justamente luego de que los primeros primates comenzasen a caminar en dos patas hace unos 7 millones de años. Pero, según un estudio liderado por el neurobiólogo Atsushi Iriki, la habilidad con los dedos, y para utilizar herramientas con las manos fue anterior al andar bípedo.

Iriki, junto con el antropólogo Gen Suwa, de la Universidad del Museo de Tokio, estudiaron a diversos primates, incluyéndonos a nosotros, y a nuestros ancestros fósiles. En un estudio publicado en Philosophical Transactions of the Royal Society, los científicos se valieron de las resonancias magnéticas de humanos y otros primates, para localizar las áreas responsables del tacto de cada dedo de la mano y del pie.

Con esos mapas mentales, los investigadores confirmaron estudios anteriores que mostraban que cada dedo de la mano y del pie tienen una localización especial en el cerebro, tanto en humanos como en otros primates.

Sin ambargo, los investigadores descubrieron nuevas evidencias de que los dedos de los pies de los monos se combinan en un único mapa, mientras que en humanos, si bien también están fusionados en un único mapa, el dedo gordo del pie se destaca, con un mapa único para sí solo. Lo que sugiere esto es que los primeros homínidos, es decir los primeros primates en andar en dos patas, ya tenían dedos habilidosos cuando evolucionó el andar bípedo.

“En los primates cuadrúpedos, el control de los dedos y el uso de herramientas era viable, mientras que la evolución independiente involucrando el uso del dedo gordo para funciones como el balance y el caminar ocurrió con el bipedismo”, dijeron los autores del estudio.

Los fósiles acompañan este descubrimiento, ya que Ardipithecus ramidus, el bípedo más antiguo descubierto hasta la fecha, con 4,4 millones de años, tenía un andar bípedo, pero todavía tenía pies más parecidos a manos. Nuestra línea evolutiva se separó de los chimpancés, nuestro pariente actual más cercano, hace unos 6 a 7 millones de años.

Así es que el tener cada dedo individualizado en el cerebro, que les otorga a los primates una habilidad manual mayor que la de cualquier otro animal, ya había evolucionado en los ancestros comunes que compartimos con otros primates.

Fuente: ScienceDaily

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