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Nanotecnología contra los piojos

Los piojos son la plaga que cada año aterroriza a los padres con niños en edad escolar. Se suele probar de todo, remedios caseros, pediculicidas, peine fino todos los días, y un largo etcétera. Al parecer, investigadores argentinos del CIPEIN-CONICET han logrado desarrollar el primer pediculicida con nanotecnología, que mata piojos y liendres en apenas diez minutos.

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“El nuevo formulado pediculicida es un producto basado en nanoparticulas de silicio inmersas en una base de un éster de baja viscosidad. Este producto ejerce su acción sobre la cutícula del piojo (cubierta externa ausente en el hombre), por lo que resulta en un producto no tóxico para el hombre”, le contó a Tendenzias la Dra. María Inés Picollo, jefa de la División Entomología del Centro de Investigaciones de Plagas e Insecticidas (CIPEIN-CONICET).

imageLas nanopartículas de sílice poseen un tamaño al menos un millón de veces más pequeño que un milímetro. Estas nanopartículas se adhieren al exoesqueleto de los piojos provocándoles un daño irreversible, ya que son absorbidas por la cutícula del insecto, y le modifican las funciones hidrofóbicas. Así, el piojo no puede retener el agua necesaria para supervivencia, y termina muriendo por deshidratación.

“Los estudios realizados por los investigadores del CONICET en CIPEIN, demostraron que la exposición de piojos de la cabeza humana a la sílica nanoparticulada producía la mortalidad de los insectos expuestos. La observación microscópica de los insectos muertos, muestra agregados de nanosílica adheridos firmemente al exosqueleto de los piojos. Se propone que las nanopartículas se adsorben a la cutícula gracias a sus propiedades físicas, modifican las funciones hidrofóbicas del exoesqueleto y de esta manera producen daño cuticular y muerte por desecación”, dijo la Dra. Picollo.

El producto actúa de inmediato, “gracias a la potenciación de efecto entre las nanopartículas y la base del formulado”. “Es importante aplicarlo en pelo seco. El tiempo recomendado de exposición es 10 minutos, y al cabo de ese tiempo se lava con champú común”, nos cuenta la Dra. Picollo.

“Las nanopartículas son de tamaño ultra-pequeño y de formas irregulares. En esta escala, los materiales presentan propiedades nuevas como cambios en la conductividad eléctrica, actividad de superficie y reactividad. Existen destacados antecedentes sobre la efectividad de nanopartículas en piojos, como por ejemplo, la nanosílica, uno de los materiales más abundantes en la Tierra, que se utiliza como vehículo de medicamentos para tratamientos médicos y veterinarios desde hace años, y más recientemente se recomienda en el control de insectos”, señaló la Dra. Picollo.

“En el desarrollo de formulados pediculicidas novedosos”, sigue la Dra. Picollo, “buscábamos compuestos que afectaran órganos específicos de los insectos, como ser el esqueleto externo o cutícula. Por otro lado, la nanotecnología representa actualmente una herramienta muy prometedora para el control de plagas. Como ejemplo de esta aplicación, podemos mencionar el diseño y uso de alúmina nanoestructurada (Al2O3 NP) para el control de plagas de grano almacenado, realizado por investigadores argentinos pertenecientes al Laboratorio de Toxicología Ambiental del Instituto de Medicina y Biología Experimental de Cuyo (dirigidos por el Dr. Stadler). Sobre esta base, investigamos la actividad piojicida de la sílica nanoparticulada o la nanosílica que ha sido utilizada como vehículo de medicamentos para tratamientos médicos y veterinarios desde hace años, y más recientemente se la recomendó en el control de insectos plaga doméstica y domiciliaria”.

El producto, registrado bajo el nombre de Nano-SIL®, no es para nada dañino ni tóxico, utiliza sílica nanoparticulada. “La sílica o dióxido de silicio (SiO2), es uno de los materiales más abundantes en la tierra”, nos cuenta la Dra. Picollo.

“Naturalmente se la encuentra en arena, rocas y arcillas. La sílica nanoparticulada o la nanosílica posee la misma estructura y composición química que la sílica pero distintas propiedades de reactividad, carga eléctrica, y área específica. La nanosílica ha sido utilizada como vehículo de medicamentos para tratamientos médicos y veterinarios desde hace años, y más recientemente se la recomendó en el control de insectos plaga doméstica y domiciliaria. Las propiedades específicas de la nanosílica dependen del tamaño de la nanopartícula. En el caso del producto pediculicida, el tamaño de la nanopartícula fue seleccionado para que no atraviese la piel humana”.

Este desarrollo fue posible gracias al programa de investigación conjunta del Centro de Investigaciones en Plagas e Insecticidas CIPEIN-CONICET y el Laboratorio Elea.

“El programa estudia nuevas técnicas para el control de piojos, atendiendo a la alta necesidad que presenta esta problemática en Argentina y en el mundo. En la actualidad, la prevalencia de pediculosis en los niños argentinos alcanza casi el 80%”, dijo la Dra. María Inés Picollo.

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