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Letrina comunal de hace 235 millones de años

Se ha descubierto en La Rioja, Argentina, una letrina comunal de 235 millones de años, con miles de coprolitos, o excrementos de animales de la era de los dinosaurios. Se cree que fueron dejados por mega herbívoros que tenían la costumbre de defecar comunalmente.

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El defecar en “letrinas comunales” es un comportamiento bastante común entre los mamíferos actuales, como por ejemplo los elefantes, los antílopes o los caballos. Suele ser una forma de marcar territorio y a la vez de reducir la propagación de parásitos.

image Hasta ahora sólo se había documentado entre los mamíferos actuales, y en el registro fósil, sólo en un caso de hace 220 millones de años. Ahora, investigadores argentinos reportan, en Scientific Reports, el descubrimiento de coprolitos, que son los excrementos fosilizados, en la llamada Formación Chañares, en La Rioja, Argentina, que pertenece al período Triásico medio tardío, es decir hace unos 235 millones de años.

Tras un análisis de la fauna de la región y de los coprolitos en sí, los autores del estudio llegaron a la conclusión de que pertenecieron unos reptiles conocidos como dicinodontes, un grupo de terápsidos relacionados con el origen de los mamíferos. Este comportamiento gregario los acerca más todavía a los mega herbívoros actuales.

Se han descubierto coprolitos de hasta 40 centímetros de largo, y varios kilos de peso en siete parches masivos de excrementos fosilizados. Algunos con forma de salchicha, otros más ovales. Se llegaron a encontrar hasta 94 coprolitos por metro cuadrado, en una zona de unos 900 metros cuadrados.

Una vez abiertos, estos coprolitos pueden decir mucho sobre la alimentación de estos antiguos animales, como que comían hongos, plantas extintas, e incluso rastros de sus parásitos intestinales.

En el mismo sitio se han descubierto restos fósiles de dicinodontes, los culpables de semejante letrina comunal, que eran reptiles con forma parecida a los mamíferos, en especial a rinocerontes, pero sólo que podían llegar a los ocho metros de largo. La datación de 235 millones de años los acerca no sólo al origen de los dinosaurios, sino también del de los mamíferos.

Fuente: BBC

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